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Ciencia y Tecnología

Los implantes cerebrales que restauran la visión están más cerca de restaurar la visión a los invidentes

Los científicos están un paso más cerca de restaurar la visión para los ciegos, después de construir un implante que pasa por alto los ojos y permite a los monos percibir patrones inducidos artificialmente en sus cerebros.

diagrama, línea de tiempo: gráfico sobre cómo los científicos están desarrollando técnicas que esperan que algún día ayuden a restaurar la vista a personas con ojos dañados, al enviar señales electrónicas directamente al cerebro© John SAEKI Gráfico sobre cómo los científicos están desarrollando técnicas que esperan que algún día ayuden a restaurar la vista en personas con ojos dañados, al enviar señales electrónicas directamente al cerebro.

La tecnología, desarrollada por un equipo del Instituto Holandés de Neurociencia (NIN), fue descrita en la revista Science el jueves.

Se basa en una idea concebida por primera vez hace décadas: estimular eléctricamente el cerebro para que “vea” puntos iluminados conocidos como fosfenos, que también pueden considerarse píxeles artificiales.

Pero el concepto nunca se había dado cuenta de todo su potencial debido a limitaciones técnicas.

Un equipo dirigido por el director de NIN, Pieter Roelfsema, desarrolló implantes que constan de 1024 electrodos conectados a la corteza visual de dos monos videntes, lo que resulta en una resolución mucho más alta que la que se había logrado anteriormente.

La corteza visual se encuentra en la parte posterior del cerebro y muchas de sus características son comunes a los humanos y otros primates.

“La cantidad de electrodos que hemos implantado en la corteza visual y la cantidad de píxeles artificiales que podemos generar para producir imágenes artificiales de alta resolución no tiene precedentes”, dijo Roelfsema.

Esto permitió a la pareja de monos distinguir formas como letras del alfabeto, líneas y puntos en movimiento, a los que previamente habían sido entrenados para responder moviendo sus ojos en una dirección particular para ganar una recompensa.

Los patrones monocromáticos siguen siendo burdos en comparación con la visión real, pero representan un salto importante con respecto a los implantes anteriores, que permitían a los usuarios humanos solo determinar áreas vagas de luz y oscuridad.

Roelfsema dijo que su equipo ahora tenía una “prueba de principio” que sentó las bases para un dispositivo neuroprotésico para los 40 millones de ciegos del mundo.

Esto podría consistir en una cámara que usa el usuario o un par de anteojos, que usa inteligencia artificial para convertir lo que ve en un patrón que puede enviar al cerebro del usuario.

Tecnología similar ha aparecido en obras de ciencia ficción, como el dispositivo de visor que usó Geordi La Forge en “Star Trek: The Next Generation”.

Al escribir en un comentario relacionado, Michael Beauchamp y Daniel Yoshor de la Universidad de Pensilvania elogiaron el avance como un “tour de force técnico”.

El equipo de NIN se benefició de los avances en la miniaturización y también ideó un sistema para asegurarse de que sus corrientes de entrada fueran lo suficientemente grandes como para crear puntos notables, pero no tanto como para que los píxeles crecieran demasiado.

Lo lograron colocando algunos electrodos en una etapa más avanzada de la corteza visual, para monitorear cuánta señal venía y luego ajustar la entrada.

Futuro inalámbrico 

Roelfsema dijo que su equipo espera fabricar dispositivos similares para humanos en unos tres años.

Pero los electrodos que utilizó el equipo requieren agujas de silicona que funcionan durante aproximadamente un año antes de que se acumule tejido alrededor de las agujas y dejen de funcionar.

“Así que queremos crear nuevos tipos de electrodos que sean mejor aceptados por el cuerpo”, dijo.

En última instancia, una solución inalámbrica sería lo mejor, ya que significaría que el usuario no necesitaría usar un implante en la parte posterior del cráneo.

Las prótesis solo serían adecuadas para personas que alguna vez tuvieron vista y luego la perdieron debido a una enfermedad o lesión.

Los cerebros de las personas que nacen ciegas dedican la corteza visual a otras funciones. Pero en las personas cuyos ojos dejan de funcionar, la corteza visual permanece inactiva.

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