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Ciencia

Identifican posible signo de vida extraterrestre en Encélado, la luna de Saturno

Un equipo de científicos de Estados Unidos y Francia, que investigó la presencia de compuestos químicos en Encélado, ha identificado un posible signo de vida extraterrestre.

Encélado, la sexta luna más grande de Saturno, ha captado la atención de los científicos en los últimos años debido a las gigantescas columnas de agua (plumas) que brotan desde su interior, probablemente lanzadas desde un vasto océano que se encuentra debajo de su superficie de hielo.

Al volar a través de las plumas y tomar muestras de su composición química, la nave espacial Cassini de la NASA detectó una significativa concentración de dihidrógeno, metano y dióxido de carbono, las mismas moléculas que se encuentran en los respiraderos hidrotermales del fondo de los océanos de la Tierra.

El mencionado equipo de investigadores notó que la cantidad de metano en las columnas de agua fue inesperadamente alta.

“Queríamos saber: ¿Podrían los microbios similares a los de la Tierra que ‘comen’ el dihidrógeno y producen metano explicar la cantidad sorprendentemente grande de metano detectada por Cassini?”, dijo Régis Ferriere, biólogo de la Universidad de Arizona y uno de los autores principales del estudio publicado en Nature Astronomy.

En la nuestro planeta, la actividad hidrotermal ocurre cuando el agua que se filtra en el fondo del océano pasa cerca de una fuente de calor como el magma y sale disparada nuevamente al mar a través de respiraderos.

Así se ve un respiradero hidrotermal. Foto: difusión

Así se ve un respiradero hidrotermal. Foto: difusión

La actividad hidrotermal produce metano, pero a un ritmo lento. La mayor parte de la producción de este elemento se debe a microorganismos que metabolizan el dihidrógeno (H2) y el dióxido de carbono (CO2) para producir metano (CH4). Este proceso es conocido como metanogénesis.

¿Vida microbiana en Encélado?

“La búsqueda de tales microbios, conocidos como metanógenos, en el lecho marino de Encelado requeriría misiones de inmersión profunda extremadamente desafiantes que no están a la vista durante varias décadas”, explicó Ferriere.

Por eso, los expertos recurrieron a modelos matemáticos que tomaron en cuenta los procesos conocidos en la Tierra con el objetivo de hallar la mejor explicación para los datos obtenidos por Cassini en Encélado.

Ningún procedimiento geoquímico conocido fue capaz de explicar la abundante cantidad de metano que brota de la luna de Saturno.

De ese modo, el equipo concluyó que los datos son consistentes con dos escenarios: respiraderos hidrotermales con actividad biológica o procesos geoquímicos desconocidos, es decir, que no ocurren en nuestro planeta.

“Obviamente, no estamos concluyendo que exista vida en el océano de Encelado. Más bien, queríamos entender qué tan probable sería que los respiraderos hidrotermales de Encelado pudieran ser habitables para microorganismos similares a los de la Tierra”, aclaró Ferriere.

“Muy probable”, fue la respuesta que obtuvieron, según sus modelos. “Y la metanogénesis biológica parece ser compatible con los datos”, añadió el biólogo.

Para comprobar o rechazar la hipótesis de vida en Encélado se necesitarán más datos de misiones futuras, escribieron los autores de la investigación.

Venezolano es nombrado decano de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Notre Dame

El científico venezolano Santiago Schnell, presidente del Departamento de Fisiología Molecular e Integrativa de la Facultad de Medicina de la Universidad de Michigan, fue nombrado decano de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Notre Dame por John Jenkins, presidente de la universidad de la institución.

Schnell asumirá su nuevo cargo a partir del próximo 1 de septiembre.

Asimismo, tendrá un cargo permanente como profesor en el Departamento de Ciencias Biológicas de la Facultad de Ciencias, según la página web de Notre Dame.

Logros en Michigan

Durante el liderazgo del científico venezolano, el Departamento de Fisiología Molecular e Integrativa de la Facultad de Medicina de la Universidad de Michigan logró posicionarse como el principal departamento de fisiología financiado por los Institutos Nacionales de Salud de la nación.

Asimismo, el portal señala que Santiago Schnell ha liderado un fuerte crecimiento en los ingresos operativos y las inversiones del departamento. También, un aumento significativo en su dotación. Además de ocupar el cargo de presidente del departamento, Schnell es profesor de fisiología John A. Jacquez y profesor de fisiología molecular e integrativa, así como de medicina computacional y bioinformática.

«Santiago es un experto reconocido internacionalmente en biología teórica y matemática, un líder académico consumado y alguien que se siente atraído por la misión católica distintiva de Notre Dame», dijo el padre Jenkins. «Me complace dar la bienvenida a Santiago a la familia de la Universidad de Notre Dame. Espero trabajar con él en los próximos años».

Científicos descubren el punto débil del COVID-19

Un gran avance científico en la detención de la multiplicación celular del COVID-19 en el cuerpo lograron investigadores de Irlanda y Suiza por medio de la Universidad Politécnica Federal de Zúrich. Esto porque hallaron el lado débil en la formación de proteínas del virus y así ayudar a detener la propagación de este en el organismo.

El estudio, que además contó con la ayuda de las universidades de Berna, Lausana y la irlandesa de Cork, podría generar la creación de fármacos efectivos para frenar la producción de proteínas que aumentan el COVID-19.

Por ahora, la tesis de los científicos irlandeses y suizos es que “las células producen proteínas mediante uno de sus elementos, el ribosoma, que las sintetiza mediante la lectura del ARN en secuencias de tres letras”.

Imagen del coronavirus
Getty Images/Digital Trends Graphic

La investigación sostiene que “para replicarse en una célula infectada, los virus necesitan que el ribosoma tenga una anomalía en esa lectura del código genético del ARN denominada ‘cambio de marco’ (frameshifting), mediante la cual solo lea una o dos letras del ácido ribonucleico en una secuencia”, en otras palabras, que se pueda debilitar y ayudar a la lectura incorrecta de las secuencias de ARN para evitar su multiplicación en el cuerpo humano.

“En términos generales, los tratamientos para las infecciones virales pueden dirigirse al virus, el huésped o los síntomas subyacentes de la infección. Los tratamientos antivirales funcionan interrumpiendo el ciclo de vida viral. Para el SARS-CoV-2, el ciclo de vida se puede dividir en tres etapas: entrada y tráfico de la célula huésped, replicación del genoma viral y empaquetamiento y salida de nuevos viriones”, apuntaron los investigadores en la revista Science.

Ahora, todo el trabajo ha quedado en manos de la industria farmacéutica, que buscará los mejores modelos para poner en práctica el estudio y buscar fármacos para atacar este punto débil del COVID-19.

¿Podrá su «escudo de silicio» proteger a Taiwán de China?

La escasez global de semiconductores o microchips: el «Cerebro» en todos los dispositivos electrónicos, ha aumentado la importancia geopolítica de Taiwán y su sector de fabricación de chips. La isla alberga al mayor fabricante de chips por contrato del mundo: Taiwán Semiconductor Manufacturing Co (TSMC).

Muchos describen la fuerza de Taiwán en microchips como su «escudo de silicio», que puede protegerlo contra la agresión china.

Pero otros sospechan que el sector, codiciado por China, también puede hacer que China acelere sus esfuerzos para aprovechar la destreza tecnológica de Taiwán.

«No dejes que la guerra suceda»

Cuando se le pidió que explicara el escudo, el presidente de TSMC, Mark Liu, dijo al programa «60 minutes», de la cadena CBS News, la semana pasada que significa que «todo el mundo necesita el apoyo de la industria de alta tecnología de Taiwán». Entonces, no permitirán que la guerra suceda en esta región porque va en contra de los intereses de todos los países del mundo».

Aunque se negó a comentar sobre si la industria mantendrá la seguridad de Taiwán, Liu agregó que esperaba que no ocurriera una guerra allí. Se cree ampliamente que cualquier guerra librada en Taiwán podría interrumpir las cadenas de suministro globales de microchips.

Actualmente se producen más de 1.000 millones de chips al año. Los observadores de la industria, incluido el Banco Nacional de Canadá, estimaron anteriormente que TSMC por sí solo representa una quinta parte de la producción mundial de chips y hasta el 90% del suministro de los chips más avanzados.

En un «escenario extremadamente hipotético», tal interrupción en la producción de chips de Taiwán podría causar 490 mil millones de dólares en pérdidas anuales para los fabricantes de dispositivos electrónicos en todo el mundo, según estimaciones de la Asociación de la Industria de Semiconductores con sede en Estados Unidos el mes pasado.

Todos cerraron

Los gigantes tecnológicos estadounidenses, incluido Apple, los principales fabricantes de automóviles europeos e incluso las empresas chinas tendrían que detener la producción en caso de un colapso de TSMC, dijo Frank Huang, presidente del tercer mayor fabricante de chips de Taiwán, Powerchip Semiconductor Manufacturing Corp.

 

Descubren a un animal capaz de regenerarse, incluso si se corta en tres

Un grupo de investigadores de la Universidad de Tel Aviv (Israel) ha descubierto una especie de ascidia, una criatura del Mar Rojo, capaz de regenerar todos sus órganos, incluso si se corta en tres fragmentos.

“Es un descubrimiento asombroso, ya que se trata de un animal que pertenece al filo Chordata, animales con cordón dorsal, que también nos incluye a los humanos”, explica el profesor Noa Shenkar, de la Escuela de Zoología de la Universidad de Tel Aviv, que dirigió la investigación.

“La capacidad de regenerar órganos es común en el reino animal, e incluso entre los cordados se pueden encontrar animales que regeneran órganos, como el gecko, que puede hacer crecer una nueva cola. Pero no sistemas corporales completos. Aquí encontramos un cordado que puede regenerar todos sus órganos, incluso si se separa en tres partes, y cada una de ellas sabe exactamente cómo recuperar el funcionamiento de todos sus sistemas corporales faltantes en un corto periodo de tiempo”, prosiguió contando Shenkar.

Hay cientos de especies de ascidias y se encuentran en todos los océanos y mares del mundo. Cualquiera que haya abierto los ojos bajo el agua ha visto ascidias sin saberlo, ya que a menudo se camuflan como bultos en las rocas y, por lo tanto, son difíciles de discernir.

El animal objeto de este nuevo estudio es una ascidia de la especie Polycarpa mytiligera, muy común en los arrecifes de coral del Golfo de Eilat.

El estudio se publica en Frontiers in Cell and Developmental Biology.

“Según todos los informes, la ascidia es un organismo simple, con dos aberturas en su cuerpo: una entrada y una salida”, dice Tal Gordon, cuya tesis doctoral incluyó esta nueva investigación.

“Dentro del cuerpo hay un órgano central que se asemeja a un colador de pasta. La ascidia succiona agua a través del punto de entrada del cuerpo, el colador filtra las partículas de comida que quedan en el cuerpo y el agua limpia sale por el punto de salida. Entre los invertebrados, se considera que son los más cercanos a los humanos desde un punto de vista evolutivo”, añade.

Las ascidias son famosas por su capacidad regenerativa, pero hasta ahora estas habilidades se han identificado principalmente en la reproducción asexual. Nunca antes se había detectado una capacidad regenerativa tan alta en un animal cordado que se vale solo de reproducción sexual.

Se había demostrado que esta especie es capaz de regenerar su sistema digestivo y sus puntos de entrada y salida en unos pocos días. Pero se quería ver si es capaz de renovar todos sus sistemas corporales. Los investigadores tomaron algunas ascidias individuales de Eilat y las diseccionaron en dos partes: estas fueron capaces de reponer las secciones extraídas sin ningún problema.

En un experimento posterior, diseccionaron varias docenas de ascidias en tres fragmentos, y dejaron una parte del cuerpo sin un centro nervioso, corazón y parte del sistema digestivo. Y contrariamente a las expectativas, no solo cada parte de los invertebrados sobrevivió a la disección por sí sola, sino todos los órganos se regeneraron en cada una de las tres secciones.

Capa de nubes de hielo pudo mantener ríos y lagos en Marte

Según un nuevo estudio, la presencia de nubes de hielo a gran altitud pudo haber mantenido a Marte lo suficientemente caliente como para que existieran ríos y lagos.

La investigación fue realizada por el científico planetario Edwin Kite, de la Universidad de Chicago, y publicado en PNAS.

Ahora Marte luce como un planeta seco; hemos sido testigos de esto mediante las imágenes tomadas por el rover Perseverance. Sin embargo, el mismo vehículo explorador está posado justo al lado de un antiguo delta fluvial.

Esto constituye una suerte de contradicción que ha desconcertado por años a los científicos, en especial porque en la misma época en que Marte tenía ríos caudalosos, recibía menos de un tercio de la luz solar de la que recibimos en la Tierra.

¿Qué descubrieron?

El estudio se basó en un modelo informático para proponer una explicación que ilusiona a los científicos: Marte pudo haber tenido una fina capa de nubes heladas a gran altura que causaron un efecto invernadero.

“Ha habido una vergonzosa desconexión entre nuestras pruebas y nuestra capacidad para explicarlas en términos de física y química. Esta hipótesis contribuye en gran medida a cerrar esa brecha”, explica Kite.

Otras teorías que han intentado explicar el calentamiento del planeta rojo no han funcionado del todo. Algunos habían sugerido que la colisión de un enorme asteroide pudo haber liberado suficiente energía cinética para calentar el planeta.

Por lo mismo, Kite y su equipo quisieron revisar una explicación alternativa: las nubes de gran altura, como los cirros en la Tierra (tipos de nubes compuestas por cristales de hielo).

Los investigadores incluso creen que una pequeña cantidad de nubes en la atmósfera pudo aumentar de manera significativa la temperatura de un planeta, un efecto invernadero similar al del dióxido de carbono en la atmósfera.

Los autores ahora esperan que Perseverance sea capaz de poner a prueba esta teoría al analizar guijarros para reconstruir la presión atmosférica pasada en Marte.

“Marte es importante porque es el único planeta que conocemos que tuvo la capacidad de albergar vida y luego la perdió”, agrega Kite.

“La estabilidad climática a largo plazo de la Tierra es extraordinaria. Queremos entender todas las formas en que la estabilidad climática a largo plazo de un planeta puede romperse, y todas las formas (no solo la de la Tierra) en que puede mantenerse”.